飛天蜘蛛俠

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Gustavo Fernando Duran / flickr

星期一到英國文化協會辦的咖啡科學館系列講座,英國Sussex大學的Prof. Jonathan Bacon說了一堂有趣的課。Bacon教授是神經科學的教授,但他的另一個興趣則是研究南美州一種名為Parawixia bistriata的蜘蛛。這種蜘蛛腹部兩傍呈紅色,生長於巴拉奎丶巴西及阿根廷一帶,白天結集在一起,晚上出動捕獵。

眾所週知,我們認識的昆蟲如螞蟻和蜜蜂,牠們在群體中有著不同的角色,互相傳遞訊息以合作取得食物。但印象中蜘蛛從來都不是群體的動物,牠們甚至乎殘忍到會把自己的同類吃掉。有趣的是,達爾文在他的遊記Voyage of The Beagle中,便記載著200年前他在阿根廷觀察到這種蜘蛛是一種群體動物。問題是,蜘蛛會否像螞蟻或蜜蜂一樣彼此合作取得食物? 而牠們合作的模式又是怎樣?

Bacon教授嘗試在這種蜘蛛身上找到答案。於是他每年夏天都會和他的博士生到南美巴西San Paolo以南大概 200-300 公里的一個地方作考察。

教授和他的團隊觀察到蜘蛛從不同高度先吐出一些比較粗的絲到附近的樹枝,形成幾條平衡的通路。然後,其他蜘蛛便會爬到這些通路上,並在不同的地方開始結網,情況便好像幾條平衡的高速公路,而中間隔著不同大小的房屋。這些網連著橫方向的通路,便形成一個大蜘蛛網,尤如一個小城市。團隊稱這些在通路中間結網的蜘蛛為住客蜘蛛 (Resident)。而那些沒有爭到地盤結網捕獵食物的蜘蛛,團隊稱為入侵者蜘蛛 (Intruder)。

如果入侵者蜘蛛走近住客蜘蛛築好的網,住客蜘蛛會彈跳牠們的網,意思是告訴入侵者蜘蛛:「這是我的地盤,請你離開。」團隊觀察到住客蜘蛛在築網最初的15-20分鐘,彈跳次數較為頻密,但當蜘蛛網差不多完成的時候,彈跳次數明顯下降。

但數以百計的蜘蛛,並非每一隻蜘蛛都能爭取到位置結網,如果牠們無法爭取到地方結網,那是否意味著那天牠們便不能分享食物?

原來,那些沒有網的入侵者蜘蛛通常不會搶地盤,但也不會離開,而是在附近徘徊。當有大型獵物被蜘蛛網困著時,附近的入侵者蜘蛛便會趕到獵物的網,並吐出絲幫忙住客蜘蛛綑綁著獵物。而入侵者蜘蛛最後往往都能分享到部份的食物。

那麼,究竟是住客蜘蛛和入侵者蜘蛛的身份是誰決定呢?是根據輩份、性別?還是某隻蜘蛛比較有侵略性、比較肚餓或跑得快便可以成為住客蜘蛛?教授說他暫未有結論,還要繼續觀察,也許要明年夏天他再到南美才有答案。

直到現在,科學家一共發現有大概41000個品種的蜘蛛,而當中大概有50個品種擁有高度合作性的社會行為。如果你有機會在大自然看到蜘蛛,不防停下來觀察一下,看看牠們是否合作無間的飛天蜘蛛俠?

 

參考文章:

  1. Wenseleers et. al. Bourgeois Behavior and Freeloading in the Colonial Orb Web Spider Parawixia bistriata (Araneae, Araneidae) The American Naturalist 2013: 182, No. 1
  2. Flying spiders Youtube

 

 

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